Le feu sous l’Arctique

Une équipe scientifique internationale vient de publier dans la revue Nature les résultats d’une expédition dans l’Océan Arctique. Les géologues ont eu l’occasion d’explorer sur une trentaine de km la dorsale de Gakkel qui parcourt cet océan entre le Groenland et la Sibérie sur 1800 km et qui a été récemment – en 1999 – le siège d’une activité sismique importante. Grâce à l’utilisation de sondes et autres équipements de haute technologie, les scientifiques ont pu observer une portion de cette dorsale qui se situe à environ 4 km de profondeur. Ils se sont alors rendus compte que l’activité sismique en question s’accompagnait d’une activité volcanique, ce qui va à l’encontre d’une théorie couramment admise selon laquelle aucune éruption ne peut avoir lieu à plus de 3000 m de profondeur, du fait de la pression exercée par l’eau. Il est probable que des fontaines de lave ont projeté des matériaux à un ou deux km de hauteur depuis le fond de l’océan. Selon les géologues, une telle éruption aurait été cataclysmale à la surface de la terre.
Les sondes ont pu survoler la dorsale parsemée de dizaines de volcans aux sommets aplatis dont les éruptions ont recouvert le plancher océanique d’une épaisse couche de verre volcanique. Les photos qui ont été publiées montrent également de beaux spécimens de pillow-lavas (laves en coussins). Selon un scientifique de l’équipe, spécialiste des dorsales, l’activité explosive qui s’est produite dans l’Arctique est beaucoup plus importante que celle qui a secoué les autres dorsales de la planète. Aucune éruption n’était en cours au moment de l’expédition, mais des signes évidents de sources chaudes ont été observés.
Au dire des scientifiques, la chaleur libérée pendant les éruptions ne contribue pas à la fonte de la glace dans l’Arctique. Toutefois, les importants volumes de CO2 émis par les volcans sous-marins s’ajoutent probablement à la concentration de gaz à effet de serre déjà présente dans l’atmosphère.

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